Centroamérica & Mundo
2016-04-25

Litio: El 'oro blanco” del futuro cercano

Tabletas, Laptops, Celulares y otros artefactos móviles acaparan la vida cotidiana del ciudadano común. Todos estos productos los une un factor en común: Las baterías de Litio.

Por Daniel Suchar Zomer, Analista Económico y Profesor Universitario

Cuando corría el año 1817, el científico de origen sueco Johann Arfvedson, mientras descubría un nuevo elemento en la espodumena y lepidolita de una mina de petalita llamado Litio; jamás llegaría a pensar que estaría encontrando un elemento tan preciado que podría ser comparado con fuentes primarias como el oro y el petróleo, más de un siglo y medio después de ese hallazgo.

En el caso de la bioquímica, el Litio o sus sales asociadas, han sido utilizados generalmente en la medicina alopática para contener o tratar trastornos mentales como ansiedad y depresión. Tanto es así, que este producto logra rejuvenecer y hacer crecer la materia gris de células nerviosas en el cerebro hasta en un 3%. A su vez, pueden ofrecer efectos de anti envejecimiento en el cerebro humano como también, proteger al sistema inmunológico de numerosas toxinas, especialmente en la materia gris del cerebro.

Y sumado a todo lo anterior, las sales de Litio colaboran con afecciones cardíacas, donde suelen encontrarse niveles muy altos de potasio en sangre, ayudándolas a disminuirlas. Y desde el punto de vista renal, ayuda a eliminar sodio, mejora la eliminación urinaria, sobre todo de urea y acido úrico. Por lo tanto, el Litio es tremendo elemento químico que es necesario para la salud.

Pero el mundo está volcando sus ojos a las fuentes primarias de Litio, y no precisamente por su enriquecida y bondadosa amistad con el cuerpo humano. La razón va por otra vía: Es el nuevo "oro blanco" donde los más poderosos quieren hacer dinero.

Hoy en día, el consumo de artefactos electrónicos está viviendo un "boom" impresionante, donde prácticamente, el uso de Tabletas, LapTops, Celulares y otros artefactos móviles; acaparan la vida cotidiana del ciudadano común. Todos estos productos los une un factor en común: Las baterías de Litio!!!!...

Desde el año 1989, cuando en la Universidad de Texas, EEUU; los científicos Goodenough y Arumugam Manthiram demostraron que los cátodos que contienen polianiones producen voltajes superiores a los óxidos debido al efecto inductivo del polianión de Litio; y hasta la fecha, donde la empresa Tesla® ya ha presentado sistemas de almacenamiento de energía de iones de este elemento químico, provenientes de energías limpias o renovables; el crecimiento de la demanda de este elemento no ha parado de subir.

Para ir entendiendo las magnitudes de este producto "comercial". Los precios del químico importado desde China se han duplicado en los últimos meses, alcanzando cotizaciones de hasta US$13.000 por tonelada. De hecho, las proyecciones que se tienen, si sigue el ritmo de la investigación y desarrollo de baterías con base a sales del ión Litio; podrían llegar a mover unos US$46.000 MM para el año del mundial de futbol en Qatar.

Es claro entender que el entorno petrolero no vive su mejor momento. En los últimos días, se realizó la "tan esperada reunión" entre países de la OPEP en Doha (Una de las Sedes del Mundial de Futbol casualmente); sin encontrar ningún acuerdo para sostener la caída de los precios del oro negro. Así que, mientras los petroleros tienen dolores de cabeza y malestar estomacal para poder sobrevivir a esta desolación de un barco a la deriva en los mercados internacionales, los iones Litio están recargando baterías pues viven su época de bonanza, atrayendo a los inversionistas.

Las baterías de Litio, como se comentaba anteriormente, están presentes en el diario vivir. Ellas son capaces de acumular una gran energía son ocupar mucho volumen ni peso para el individuo. Por algo, las empresas Samsung® y Apple® realizan enormes esfuerzos para maximizar la ligereza de sus artefactos móviles. Para las baterías de carros eléctricos, estas pueden mantener hasta un máximo de 3.000 ciclos de carga y descarga, sin perder las propiedades de almacenaje y voltaje. Y por último, presentan una muy baja tasa de descarga, pues cuando un acumulador de energía se mantiene sin uso (reposo), pueden retener hasta un 80% de su carga luego de 6 meses, frente al 20% de las baterías corrientes de Niquel-Mercurio. Pareciera que el Litio es muy atractivo!!!

Con base a todo lo anterior, empiezan a florecer nuevos protagonistas en el mercado internacional de materias primas. Aunque son conocidos por otros elementos (Cobre, Hierro, Bauxita); los ojos del mundo empiezan a ver nuevamente a Suramérica, pero bajando la mirada mucho más al sur que los países petroleros. El "oro blanco" que se encuentra en los países de Argentina, Chile y Bolivia, representan un poco más del 60% del Litio mundial, según los estudios del Servicio Geólico de los Estados Unidos (USGS). Lo que lleva a pensar que los cambios económicos que están ocurriendo en esos países, conjuntamente con la necesidad de explotar este "nuevo" elemento; coadyuvan a que estas naciones tendrán protagonismo forzado para los próximos años.

Para el caso de Bolivia, una nación aun apegada al sistema socialista; está tratando de mantener aun el control de la soberanía de su tierra, buscando establecer condiciones a las empresas trasnacionales para poder retener la mayoría de las ganancias de la extracción de este mineral. Por el lado chileno y argentino, el panorama es mucho mejor. Con los cambios de gobiernos que se han dado, más que todo por parte del argentino Mauricio Macri; empresas japonesas, estadounidenses, australianas, canadienses y europeas, ya están "reservando sus puestos" para la búsqueda y comercialización de este material.

Pero no todo queda allí, pues la explotación y excavación del Litio es "negocio seguro". Lo ideal es poder proyectar el futuro e ir colocando las plantas productoras de baterías, que a la postre, serán vendidas como producto con valor agregado en los mercados internacionales. Para los grandes futuristas del mercado de automóviles eléctricos, el Litio será factor fundamental para el desarrollo de esta actividad, estimando ventas de US$ 221.000MM en 10 años. Ya hay países como Holanda y Dinamarca, que han plasmado su interés de eliminar en ese plazo, los vehículos con base en gasolina. Posiblemente se empezaran a unir a este par, algunos países de esta índole, pues la demanda se proyecta en +64% para el año 2020, con respecto a hoy en dia.

Por algo la revista internacional Forbes ha calificado de ese sector suramericano como la "Arabia Saudita del Litio", y que por supuesto responde al "oro blanco" comercial en un futuro cercano. La idea es que sepan explotarlo y así brindar beneficios económicos a sus respectivos países.


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